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从代码到电力:涉足能源10年,谷歌收获了多少?

 2017年09月04日 14:45

从试水能源领域到现在已经过去10年,谷歌除了一些大胆尝试以及不断投资光伏和风电,并没有像理想中的那样实现能源行业的革命。

【无所不能 文| 行琛】5月的一个清晨,伴随着阵阵微风,Makani(马卡尼)公司的第一款商用规模的风筝风机在工程师们的注视下徐徐升空。这个历经了计划搁置、人员变动、核心成员去世的团队,终于看到了这款600kW风机的起飞。而工程师们在仰望它空中盘旋、呼啸的同时,也在思索着像这样的新型可再生能源技术的未来。

 

 

马卡尼现在为谷歌母公司Alphabet Inc. 旗下著名的实验室X所负责的项目之一。之前能豆君报道过X实验室研发的液态熔盐储能技术,以小窥大,包括马卡尼在内的X其他能源创新项目正是谷歌勇于挑战、心系环境的典型代表。

 

 

谷歌10年,足迹遍布地热、绿电、储能、家庭能源管理

 

10年前,谷歌就开始把部分精力由虚拟的代码世界转向了热与电的能源世界。2007年,谷歌启动了一个名为“RE<C”的项目,旨在促进可再生能源的发展,将可再生能源的成本降至煤炭以下。这也是项目名称的含义,RE代表可再生能源(Renewables),而小于号右边代表煤炭(Carbon)。

 

RE<C的诞生带来了大量的投资。自那时起,谷歌陆续投资了地热能公司AltaRock和Potter Drilling,太阳能光热公司eSolar和BrightSource,同时大量地投资风电与光伏项目、购买绿电。去年谷歌有44%的电力供应来自其风电和光伏项目,而今年谷歌要实现100%可再生能源作为电力供应。

 

我们梳理了谷歌这十年来在能源领域的主要动作:

 

2006年秋,谷歌宣布在其Mountain View的园区建设当时最大的企业光伏系统,规模1.6MW。项目采用了夏普电子提供的9212块光伏组件,其中大部分的组件被安装在Googleplex的屋顶上,剩下的作为遮阳板安装在部分停车场内。谷歌把这个项目委托给了开发商EI Solutions,后者在2008年被尚德电力收购。

 

2007年夏,1.6MW光伏项目并网的同一天,谷歌宣布进军电动车领域并计划推动电动车-电网充电技术的商业化。谷歌成立了名为RechargeIT的项目并拨款1000万美元鼓励有关纯/混电动车和充电技术的新想法与新技术。谷歌还奖励购买电动车的员工每人5000美元。275万美元风险投资投给了初创公司Aptera Motors和ActaCell,前者主要业务是三轮电动车,后者是一家做锂电池的创业公司。

谷歌所投资的Aptere炫酷三轮电动车(造型完虐三蹦子有没有?),但公司在该车还没能实现量产前就走向了破产。2012年中国浙江永源汽车有限公司收购了Aptere的专利后称要在上海工厂生产该车,后杳无音迅。

 

2007年秋,启动RE<C,大量投资可再生能源新科技研发。该项目初期的主要目标集中在高级光热、高级风能、增强地热能和其他有开发潜力的革命性技术上。谷歌旗下的公益部门Google.org深度参与RE<C计划,对成本可以与煤炭竞争的可再生能源技术进行战略投资,投资的对象包括公司、实验室和大学。

 

2009年秋,谷歌已经成为一个可再生能源巨头,拥有众多光伏与风电资产。在谷歌总部的一次活动中,当时的清洁能源项目负责人Dan Reicher宣布谷歌将开始为可再生能源电站融资。

 

10月,谷歌推出一款家庭能源管理软件“谷歌电表”,实时记录家庭的电力使用情况。谷歌希望通过这一款软件让用户更详细了解能源使用情况,从而提高家庭能效,减少温室气体排放。

 

2010年,成立了X实验室,旨在开发革命性的科技产品,包括发电风筝和熔盐储能等。同年获得联邦能源监管局的售电批准,意味着可以将谷歌投资的可再生能源电力出售。

 

2011年,由于无法实现有竞争力的太阳能光热和地热项目,终止了RE<C项目。谷歌集中精力在项目融资而不是技术研究上。随后便投资3.5亿美元给光伏融资公司Clean Power Finance和当时正在快速成长的SolarCity,后者于2016年被特斯拉所收购。

 

谷歌投资1.68亿美元的位于加州莫哈韦沙漠的Ivanpah光伏电站

来源:AP PHOTO/CHRIS CARLSON

 

同年谷歌也终止了“谷歌电表”,这款APP经过两年不紧不慢的发展最终因为用户不足而走向了坟墓。关于“谷歌电表”下线的原因众说纷纭,较为认可的说法是家庭能源管理系统产业还未成熟,而用户对私人信息泄露的担忧也促成了这一结果。

 

2013年,独立出来的X收购了风筝电力公司马卡尼。这种发电风筝可以在风速为3.5m/s的时候起飞,由地面上的一根电线牵引着在空中自动盘旋,装在机翼上的迷你风机将会作为电能转化装置。

 

2014年,不甘心失败的谷歌再一次瞄准了家庭能源管理。这一次谷歌斥资32亿美元收购了家庭智能管理公司Nest。与其说Nest是家庭能源管理不如说它是家庭自动化智能管理,这款产品不仅能记录到家庭能源的使用情况,还能“学习”到用户的生活习惯自动调整室温以及检测室内一氧化碳的含量。市场研究公司MarketsandMarkets的研究显示到2018年全美的家庭自动化市场可达到480亿美元。

 

而外界的一些评论声音则称谷歌此举是为了获取更多地用户数据,因为这位科技巨头早已经意识到了用户数据的重要性。还有媒体称Nest自从被收购以后就迷失了自己的方向。

 

 

在今天的X,工程师们正在研发风力、热储能、电子电力甚至水光混合项目。但是这些努力大部分都付水东流或困难重重前途未卜。

 

回顾过去十年,虽然谷歌投入了大量资金和精力在创新能源技术的研发上,但其所做的最大贡献还是投资了大量的风电厂和光伏电站。

 

 

风、光、核、生物质都落空,未来做可调度分布式技术?

 

值得注意的是,在2011年,谷歌宣布终止了4年前雄心勃勃的RE<C计划,停止了其对地热能、光热等可再生能源的投资和突破性研究,而把精力更多地放在了可再生能源的应用上。

 

当时外界的猜测是谷歌已经达到了设定的目标,认为可再生能源已经可以满足人类未来的需求并有效缓解气候变暖,所以便放弃了对新型科技的研发与投资。

 

事实上恰恰相反,谷歌并没有放弃对新能源的探索。两位之前负责RE<C工作的工程师——科宁斯坦和福克在随后发表于电气和电子工程师协会(IEEE)期刊上的文章中表示,放弃RE<C计划的原因是意识到现有可再生能源终究无法阻止气候变化给人类带来的毁灭性灾害。

 

“当我们回顾这项计划的时候,我们得出的结论是即使谷歌和其他组织引领了可再生能源的全面利用,依然不能大幅削减温室气体的排放量。现在有的技术在最乐观的情景下也无法使人类避免气候变化的灾难。”

 

实际上谷歌并没有绝望和放弃,但也没有给出确切的答案,只给出了一个方向:一种可调度的分布式发电技术

 

现有的可再生能源技术无法提供既可调度又可分配的电力,而这个技术一旦被发明出来,将会改变电力市场与各参与方的格局。小的玩家不仅可以自发自用而且可以现货交易电力,小的运营商会因为承受较小的基建成本而投入更多精力去创新。

 

从试水能源领域到现在已经过去10年,谷歌除了一些大胆尝试以及不断投资光伏和风电,并没有像理想中的那样实现能源行业的革命。有人说谷歌身为科技巨头在能源行业的经验不足,仅靠一些大胆的想法就想颠覆完全不同的另外一个领域显得有些太过自信。

 

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